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抑鬱症
(感謝青山醫院精神健康學院 崔永豪醫生撰寫本文章)

抑鬱症是一種腦部疾病。患者多數在生活上面對極大精神壓力,使他們體內產生過量的壓力荷爾蒙,從而破壞了他們腦部掌管情緒、行為動機、記憶、睡眠及食慾的部位。因此,抑鬱症的病徵不只包括持續的情緒低落,還包括對事物失去興趣及動力、記憶力衰退、難以熟睡、欠缺食慾、自信心低落以至有自殺念頭等。要有效醫治抑鬱症,最重要是減低生活中的壓力,以及促進大腦受損部位的修復。在這方面,心理治療及抗抑鬱藥都是有效方法。






1. 抑鬱症有多普遍?
2. 抑鬱症有何病徵?
3. 抑鬱症成因是什麼?
4. 精神壓力如何損害腦部並引起抑鬱症?
5. 抗抑鬱藥如何治療抑鬱症?
6. 「心理治療」如何治療抑鬱症?



1. 抑鬱症有多普遍?

在發達地區的總人口中,分別有約百分之五的男性及百分之十的女性患上抑鬱症。成人首次患上抑鬱症的年齡,通常在30-40歲之間。在2000年,世界衛生組織預計抑鬱症將會有二十年後成為全球第二大重症,僅次於心臟病。

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2. 抑鬱症有何病徵?

抑鬱症是一種情緒病症,其最核心的病徵是持續的情緒低落。抑鬱症患者的低落情緒,不同於一般人在日常生活中常有的傷心、煩惱情緒,他們所承受的,是一種複雜的低落情緒。這些低落情緒包括傷心、憤怒,有時還包括感到羞恥及罪過。抑鬱症患者會感到無助,並常常有強烈的自責感或感到自己毫無存在價值。同時,患者亦會喪失感受快樂的能力,因此對生活中的歡樂事情,也不能享受,情況就如傷風感冒引致鼻塞而喪失嗅覺,結果本來芬芳的鮮花都變得無味。患者甚至認為死去比活著更好,因而興起自殺的念頭。患者會陷於上述情緒而不能自拔,抑鬱情緒於全日大部份時間都會困擾著患者,並持續超過兩個星期。

除了「抑鬱」情緒及負面思想外,患者亦有以下的病徵:

  • 失去生活的動力──經常感到疲倦、食慾顯著下降使他們的體重下跌、難以熟睡使他們很早起床。可是,有部份患者會有一些非典型的病徵,包括嗜睡及食慾暴增。

  • 身心遲滯、認知功能下降──難以思考或集中精神、記憶力差、對生活中各事猶豫不決。嚴重的甚至會有幻覺及妄想。

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3. 抑鬱症成因是什麼?

抑鬱症是由兩方面的原因一起造成: 一、先天上對抑鬱症的生理傾向,二、外來的壓力。若一個人的腦部先天上就在生理功能上較脆弱,在面對外來壓力(如失去工作或和伴侶分手)到他的腦部不能承受的程度時,抑鬱症即告發生。這情況就如一部負重極大的「老爺車」高速上斜,使引擎過熱,當過熱至某個溫度時,「老爺車」的引擎終於「死火」而不能再動。

遺傳因素是導致一個人的腦部生理功能上較脆弱的主因。一個人若其父母或兄弟姐妹中有一人是抑鬱症患者,他患上抑鬱症的風險,會比一般人高出1.5至3倍。不過,相對於遺傳因素,外部壓力在誘發抑鬱症中的角色更為重要。大部份抑鬱症患者自小就承受多種傷痛經歷 (從兒時失去雙親、遭受虐待、缺乏關懷,到長大後工作失意、失去伴侶等),這些長期累積下來的壓力,終使他們病發。此外,長期吸收一些化學物質所造成的毒性,亦是誘發抑鬱症的常見成因。其中酗酒就是最常見的例子。

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4. 精神壓力如何損害腦部並引起抑鬱症?

若我們要理解壓力如何損害腦部,就要知道人體如何對壓力作出反應。當一個人面對威脅時,其身體會釋放出壓力荷爾蒙 (其中包括「皮質醇」),這使身體準備戰鬥─五官更為警覺、血壓上升、心跳加速、血糖新陳代謝加快。可是,過量的壓力荷爾蒙對腦部來說,是一種毒素。若果壓力過大及維持時間太長,過量的壓力荷爾蒙會損害腦部,尤其是腦部中掌管情緒、睡眠及記憶的區域。由於小童的腦部比較脆弱,因此小童比成人更易受傷痛經歷所影響。童年時的傷痛經歷,例如備受虐待或缺乏父母愛護,會使他們產生過量的壓力荷爾蒙,從而損害其腦部中掌控情緒的區域。因此,一個心靈曾受創的小孩,其控制情緒的能力往往較低,他會較易焦慮、傷心。負面情緒促使負面思想,造成悲觀性格,令這小孩更易從周遭事物感到精神壓力。

隨著小孩日漸長大,他生活中的壓力不斷累積,而他本已受損的腦部,則繼續受到過量的壓力荷爾蒙所損害。很多時候,就是因為他遇到人生一次逆境 (如與伴侶分手),他們的腦部受損到一個程度以致不能正常運作,抑鬱症即告病發。由於他們受損的腦部區域是掌控情緒、記憶、睡眠及食慾,所以抑鬱症患者通常情緒低落、記憶力差、難以熟睡及食慾不振。

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5. 抗抑鬱藥如何治療抑鬱症?

各抑鬱症患者的外部壓力來源都不同,有婚姻的、有工作的、有財政的,千差萬別,不一而足。縱使如此,最終引致他們病發的原理卻殊途同歸,就是壓力荷爾蒙損害了腦部。在腦部區域中,有數種化學物質在維持腦部正常運作中扮演重要角色,其中包括「血清素」 及「去甲腎上腺素」等。可是,在受損的腦部區域中,血清素的傳送受阻,使患者的腦部不能正常運作。

抗抑鬱藥以兩種途徑治療抑鬱症。第一種就是直接加強各個腦細胞之間的血清素傳送。第二種就是促進腦部產生一種名為「BDNF」 的腦神經生長因子,從而使受損的腦部區域康復。壓力荷爾蒙阻礙了「BDNF」這種因子的產生,結果使腦細胞如缺水的植物根部一般逐漸枯萎。

因此,服用抗抑鬱藥並不會如看一套喜劇般,即時及直接使人快樂。抗抑鬱藥不是製造快樂感覺的藥物,它是使人的腦部功能回復正常,從而令人重拾感受快樂、理性地思考的能力,並使人睡眠恢復正常,好讓人重拾生活的動力,這樣患者就更有能力去解決問題,而這些問題正好就是壓力及抑鬱情緒的來源。

從上述可見,抗抑鬱藥之所以有效,就是因為它令患者的腦部恢復正常功能,並幫助腦部抵禦壓力的損害。因此,醫生通常會建議首次抑鬱症病發的病人,在康復後仍須持續服用抗抑鬱藥一年或更長時間,以確保腦部完全康復。至於那些多次病發的病人,他們更應該持續服食抗抑鬱藥數年或更長時間,以防止復發。所以正確來說,抗抑鬱藥不是「開心藥」,而是一種「保」腦藥 (保護腦部,抵禦壓力荷爾蒙的損害),亦是一種「補」腦藥 (修補受損的腦部區域,促進腦神經之間的血清素等物質的傳送) 。

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6. 「心理治療」如何治療抑鬱症?

醫學研究已證明心理治療能夠有效治療抑鬱症,其中尤以「認知行為治療」最為有效。抑鬱症患者喪失感受快樂的能力,沒有樂趣的每一天使他們對每事的看法都是「一面倒」負面。「心理治療」幫助患者審視現有的負面思考及行為模式,並嘗試新的想法及做法,累積生活中正面的經驗,從而推倒負面思維,減低精神壓力,舒緩抑鬱情緒。

大家試想一想,若你在考試中取得全班第三名,但你老是負面地想著自己敗給另外兩位同學,你的壓力水平,必定比正面地想自己已是全班首三名為高。同樣道理,若你在辦公室內,你向同事打招呼,但該同事不回應你,你可以負面地想那同事不喜歡你,並避開公司的聯誼活動以免與該同事見面,那麼你的壓力就很大了,但若你正面地想他只是忙於工作而沒有留意你,當再次遇見他時,你可輕鬆自然地交談,你的壓力就會少很多。

相關網站 / 參考資料

英國皇家精神科學院

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